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Los plásticos son uno de los inventos de la era moderna que se ha introducido de forma muy agresiva a la cadena trófica de los seres vivos afectando los ecosistemas y alterando directamente los ciclos de vida. El término microplástico apareció hace aproximadamente unos 15 años, cuando el profesor de biología marina Richard Thompson,[1] invitó a sus estudiantes a recoger las piezas más pequeñas de plástico en el mar, en lugar de las piezas grandes. Su investigación se amplió, dándose cuenta de que estas diminutas partículas no eran tan fáciles de detectar y recoger.

¿Qué es el microplástico?

Las microesferas de plástico o microplastico, son pequeñas partículas sintéticas derivadas del petróleo, el plástico e incluso de productos utilizados en el hogar para la limpieza y el aseo personal. Su característica principal es el diámetro: tiene un tamaño inferior a 5 milímetros, por lo que pueden pasar desapercibidas.

Clasificación del  microplástico

  • Microplásticos primarios: son aquellos que van directamente al mar en la forma en que fueron creados. Principalmente se encuentran contenidos en productos de aseo, higiene personal y cosméticos.
  • Microplásticos secundarios: éstos, provienen de la degradación del plástico o bien de la liberación de microfibras sintéticas contenidas en los macro plásticos.

La composición de los microplásticos se basa en polipropileno, material fibroso presente en las prendas de vestir y los tapones de botellas; polietileno, presente en botellas, bolsas de plástico y cosméticos; poliestireno, presente en los productos de limpieza.

Los microplásticos en la cadena alimentaria

Por lo pequeño de su tamaño, los productos sintéticos son difíciles de controlar y esto hace que vayan directamente a las fuentes hídricas y terminen siendo alimento para los seres acuáticos, que terminan siendo a su vez alimento de otros animales y de los seres humanos, convirtiéndose en parte de la cadena alimentaria y produciendo daños incalculables a la naturaleza y los seres vivos.

¿Cuáles son las especies más afectadas?

Aunque los microplásticos afectan a todos los seres vivos, se puede decir con certeza que a los crustáceos y a los moluscos. El primero porque se alimenta de plancton del fondo marino, donde suele haber una mayor acumulación de microplásticos y el segundo porque ellos son los limpiadores y filtradores por excelencia, por lo que retienen la contaminación existente en el mar.

En lo referente a la salud humana, aún no se conocen los efectos que el consumo de microesferas de plástico, pueda causar al organismo, pero se intuye que pueda provocar respuestas inmunitarias anormales, alterar los genes e incluso provocar alteraciones a nivel celular.

Si bien en las personas está aumentando la conciencia del daño que ocasionan el plástico y, por ende, el microplástico al medio ambiente, a la vez que el impacto y el riesgo toxicológico para los seres vivos, las medidas que se toman no son las más adecuadas y efectivas para su control y eliminación.

La contaminación provocada por la degradación abrasiva del medio lacustre y marino generan un impacto global, por eso el cambio depende de nosotros y debe iniciar ahora mismo.

[1] https://www.plymouth.ac.uk/staff/richard-thompson  

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